Une étude menée par deux psychologues de l’université de Pennsylvanie affirme que les bébés à partir de l’âge de 6 mois sont capables de comprendre ce que l’on dit.

On a longtemps sous-estimé les bébés. Pourtant, les résultats de cette étude publiée le 13 février par la revue scientifique PNAS* montrent que, s’ils ne peuvent pas encore parler, les jeunes bambins comprennent le sens des mots dès l’âge de 6 mois. Menée sur 33 bébés de 6 à 9 mois, l’étude se compose de deux expériences complémentaires.

Association image et son

Lors de la première partie de l’expérience, Bergleson et Swingley, les deux psychologues à l’initiative de cette recherche, ont projeté des images sur un écran, comme un nez et une pomme. Puis les personnes encadrant les bébés ont nommé à haute voix ces éléments, les amenant ainsi à regarder une image par le son de leur voix. Dans un second temps, les chercheurs ont ensuite replacé le nez et la pomme dans un contexte. Soit, plutôt que d’avoir des éléments isolés, les chercheurs ont montré aux bambins les images d’un visage et d’une coupe de fruits sur l’écran. De la même façon, les mêmes objets étaient nommés.

 Les sons ont du sens

Pour les deux parties de l’expérience, les chercheurs ont utilisé un procédé qui suit les mouvements de l’œil afin de savoir ce que l’enfant fixait à l’écoute d’un mot. L’étude conclut que le regard des bébés âgés de 6 à 9 mois se dirigeait bien vers l’objet qui était nommé. Ce qui implique que les bébés comprennent que certains mots correspondent à des objets spécifiques. Les chercheurs ont alors pu constater que lors de l’apprentissage du langage, les bébés associent les sons et les sens dès l’âge de 6 mois. C’est par la combinaison des différents sons des voyelles et des consonnes que les enfants, à un âge plus avancé, formeront du sens, donc des mots. Les chercheurs précisent que c’est d’ailleurs à partir de 14 mois que les bébés commencent à êtres capables de décrypter les mécanismes de la syntaxe.

* Proceedings of the National Academy of Sciences

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